Perfect Tense and Imperfect Tense (scroll down)


The perfect tense may be expressed in three ways in English, but only one way in French.


English                                         French

I worked

I have worked                             J’ai travaillé

I did work


In French you must follow the formula:


Person/Subject + present tense of "avoir"/"être" + past participle


Most verbs use "avoir" in the perfect tense


j’ai                               nous avons

tu as                             vous avez

il/elle a                         ils/elles ont


Past Participles


In English the past participle is that part of the verb which follows "I have ….". For regular verbs the past participle will normally end in "ed",

e.g. "I have listened", but irregular verbs have to be learned separately, e.g. "I have forgotten".


In French the past participle of regular verbs is formed by altering the infinitive.


Infinitives ending in "er" – remove the "er" and add "é", e.g. regardé, écouté

Infinitives ending in "re" – remove the "re" and add "u", e.g. vendu, attendu

Infinitives ending in "ir" – remove the "ir" and add "i", e.g. fini, choisi


Don’t forget you need the correct part of "avoir" before the past participle!


Examples of regular verbs


j’ai regardé                              j’ai vendu                                j’ai fini

tu as regardé                            tu as vendu                              tu as fini

il a regardé                              il a vendu                                il a fini

nous avons regardé                 nous avons vendu                   nous avons fini

vous avez regardé                   vous avez vendu                     vous avez fini

elles ont regardé                      elles ont vendu                        elles ont fini


Past participles of irregular verbs must be learned separately – see verb sheets.


About 18 verbs (listed below) use "être" instead of "avoir". The structure remains the same, apart from the use of "être" instead of "avoir"


e.g.     je suis allé(e)             N.B. If the verb takes "être", the past

            tu es allé(e)                    participle must agree with the

            il est allé                        gender and number of the subject

            elle est allée                   i.e. add an "e" if the person is feminine,

            nous sommes allé(e)s        and an "s" if the person is plural.

            vous êtes allé(e)(s)(es)

            ils sont allés

            elles sont allées


Verbs taking etre

aller (allé)                                to go

arriver (arrivé)                         to arrive/happen/manage

descendre (descendu)*           to go down/take down

devenir (devenu)                    to become

entrer (entré)                           to enter

monter (monté)*                     to go up/take up

mourir (mort)                           to die

naître (né)                                to be born

partir (parti)                             to leave

parvenir (parvenu)                  to succeed/manage

passer (passé)*                       to pass/go/sit (exam)

rentrer (rentré)*                       to return (home)/to take in

rester (resté)                            to stay

retourner (retourné)*               to return

revenir (revenu)                       to return/go back

sortir (sorti)                             to go out

tomber (tombé)                       to fall

venir (venu)                            to come


Remember the past participles of these verbs (and all their derivatives) must agree with the subject in the perfect tense.


Verbs marked * will take "avoir" instead of "être" if they are followed by a direct object, e.g. "Je suis descendu à sept heures." but "J’ai descendu l’escalier.".


Reflexive verbs in the perfect tense


All reflexives follow this pattern:

Person/Subject + reflexive + part of "être" + past participle


e.g. je me suis lavé(e)                          nous nous sommes lavé(e)s

        tu t’es lavé(e)                              vous vous êtes lavé(e)(s)(es)

        il s’est lavé                                  elles se sont lavées


Grammar links










Translate the following phrases. Scroll down to find solutions.


1)                  We listened to the CD                 

2)                  They finished at three       (à)       

3)                  I chose the DVD                                      

4)                  She watched “Eastenders”          

5)                  You waited for the train              

6)                  He worked hard                dur      

7)                  I sold my car         (ma voiture)    

8)                  We blushed                                              

9)                  She defended the pupil (l’élève)

10)              You loved French!                                   







1)      Nous avons écouté le CD

2)      Ils ont fini à trois heures

3)      J’ai choisi le DVD

4)      Elle a regardé “E”

5)      Tu as attendu le train

6)      Il a travaillé dur

7)      J’ai vendu ma voiture

8)      Nous avons rougi

9)      Elle a défendu l’élève

10)  Vous avez adoré le français



1)                  I went to the school at 8.30

2)                  We went to the cinema

3)                  He went to the swimming pool  (la piscine)

4)                  I arrived at 9.00                (arriver)

5)                  She arrived at my friend’s house  (chez)

6)                  They arrived late               (en retard)

7)                  She became a teacher

8)                  They fell into the swimming pool

9)                  I was born in 1958

10)              She came back last night




1)      Je suis allé au collège à huit heures et demie

2)      Nous sommes allés au cinéma

3)      Il est allé à la piscine

4)      Je suis arrivé à neuf heures

5)      Elle est arrivée chez ma copine

6)      Elles sont arrivées en retard

7)      Elle est devenue professeur

8)      Ils sont tombés dans la piscine

9)      Je suis né en mille neuf cent cinquante-huit

10)  Elle est revenue hier soir


Imperfect Tense


I was watching

I used to watch

(I would watch)


Person + imperfect root (with imperfect ending)



Take the “nous” form of the present tense, remove the “ons”, and add the correct imperfect ending.


Je         ais                    nous                 ions

Tu        ais                    vous                 iez

Il/elle    ait                    ils/elles              aient


e.g.      je travaillais entre huit heures et quatre heures.

            Nous travaillons > travaill > +ais = je travaillais


Attendre > nous attendons > attend > il attendait le bus

Finir > nous finissons > finiss > elles finissaient

Faire > nous faisons > fais > je faisais

Boire > nous buvons > buv > je buvais

Voir > nous voyons > elle voyait


Être     - the exception

ét – imperfect root


J’étais  nous étions

Tu étais            vous étiez

Il était  elles étaient


Grammar links




1)                  I was listening to the teacher!

2)                  She was working hard

3)                  They used to sell books

4)                  We used to finish at 4 o’clock

5)                  You used to do your homework after dinner


1)      J’écoutais le professeur

2)      Elle travaillait dur

3)      Elles vendaient des livres

4)      Nous finissions à quatre heures

5)      Tu faisais tes devoirs après le dîner